Voyage dans l'espace

Dernière mission: une sonde spatiale sur une planète naine

La sonde Dawn volera bientôt très près de la planète naine Ceres pour la scanner à la recherche de minéraux et de matières premières, ce qui nous permettra d’en apprendre davantage sur la formation de la Terre. C’est une manœuvre difficile qui coûtera à la sonde sa dernière force.

© NASA

La NASA veut tirer le meilleur parti de la sonde spatiale Dawn avant d’échanger le temporaire avec l’éternel.

C'est pourquoi, en 2018, Dawn devrait voler plus près que jamais de la planète naine Ceres. D'une hauteur de seulement 200 km, la sonde doit étudier la surface de Cérès et rechercher des indices pour un océan souterrain.

À l’heure actuelle, Dawn tourne autour de Cérès, à la distance de 38 000 kilomètres, dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter.

Plus de connaissances sur la terre

Près de Ceres, les quatre caméras avancées de Dawn peuvent prendre des mesures plus détaillées que jamais.

La caméra infrarouge peut déterminer la composition des minéraux et un spectromètre gamma doit déterminer quels minéraux sont présents sur Ceres. Les deux autres caméras photographieront le paysage.

Les astéroïdes et les planètes naines comme Cérès méritent d’être étudiés, car la Terre et les autres planètes du système solaire se sont formées lorsqu’un nuage d’astéroïdes s’est heurté et a fondu il y a des milliards d’années. Les scientifiques peuvent remonter le temps en explorant les rochers existants.

Mission exigeante

Après dix ans dans le système solaire, Dawn sera bientôt à court de carburant et la mission à venir nécessitera beaucoup de ses pouvoirs restants.

Le vol près de Cérès prend beaucoup d’énergie car la gravité du corps céleste tire plus fort à Dawn que lorsque la sonde est plus éloignée de Céres.

Après la mission, la NASA mettra la sonde sur une orbite infinie à l'aide du dernier carburant, afin que Dawn ne se bloque pas et ne contamine pas Ceres si elle devenait noire en 2018.

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